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En una década dominada por la angustia de la escena grunge de Seattle, It’s a Shame About Ray de The Lemonheads ofreció a los fanáticos de la música una alternativa. Si bien el álbum mantuvo un borde arenoso, a veces punky, también dobló la melodía y los ganchos pegadizos.

Hasta el día de hoy, las historias sobre The Lemonheads tienden a centrarse en la apariencia del líder Evan Dando y su inclinación por la indulgencia en actividades extracurriculares, pasando por alto la fuerza de las canciones en sí. Pero, como el álbum, que se convirtió en disco de oro en 1992, cumple 30 años este mes, lo que se destaca hoy es la fuerza de la composición de Dando y su habilidad para contar historias con las que se puede identificar, convincentes y ocasionalmente introspectivas.

“Somos una de esas bandas que hace que la gente piense, ‘¡Yo podría hacer eso!’ Solía ​​ir a ver a The Ramones y The Replacements y era como, ‘Parece muy divertido y creo que podría hacer eso…’ Así que siempre quise ser músico”, recordó Dando por teléfono. “Cuando tenía 16 años, dejé de escuchar rock and roll por completo durante todo un año; solo era música clásica y jazz, y eso fue todo. Entonces vi a Flipper y fue como, ‘¡OK!’ Y estaba de vuelta con el rock and roll”, dijo, haciendo referencia al acto punk excepcionalmente errático de San Francisco. “Pero realmente empezamos de la nada, como todas las bandas. No sabíamos lo que estábamos haciendo en absoluto. Y es genial ser un ejemplo rudimentario de algo que de alguna manera hace algo: es capaz de hacer algunos shows y hacer discos. Es un milagro. Es como perros bailando:

It’s a Shame About Ray es un álbum en el que las letras importan: los personajes se desarrollan y la trama se establece y resuelve.

Para Dando, la capacidad de inventar una historia refleja un aprecio por la tradición de la música country, que a menudo se subestima por su habilidad magistral para impulsar la narrativa dentro de los límites de una canción de solo tres minutos.

“Solo la simplicidad. Divídelo en la menor cantidad de palabras posible y haz que cuenten, y cántalas exactamente en el compás correcto. Johnny Cash. Simplemente me recuerda a tocar la batería: tocar la batería y cantar, ambos son muy importantes”, dijo Dando. Lo he rastreado. Mi familia regresa a Carolina del Sur – Charleston por parte de mi padre. Estoy emparentado con [el escritor] DuBose Heyward a través de mi abuela”, dijo, refiriéndose al autor de la novela Porgy de 1925 . “Así que creo que eso es lo que tengo de país natural, como algo muy sureño o algo así”.

También es indicativo de una apreciación temprana por la literatura y la poesía, una influencia significativa en Dando como letrista en particular.

“Era un verdadero nerd como James Joyce, Dylan Thomas, William Blake, muchas cosas”, dijo el compositor. “Creo que una de las canciones más importantes es la canción de ‘Frank Mills’ que estaba en Hair . Porque no hay rimas en eso, ¿sabes? Eso fue importante para mí, tratando de liberarme de tener que rimar. Es una cosa al azar, pero a veces eso funciona, sin rimar y esas cosas. Mientras lo mantengas simple, a veces funciona”.

Las ediciones originales de It’s a Shame About Ray cerraron con «Frank Mills», mientras que las reediciones posteriores, que se apresuraron a entrar en producción para capitalizar el entonces 25 aniversario de la película The Graduate , encontrarían la versión del grupo de «Mrs. Robinson”, agregó.

“Esa canción era solo una broma”, dijo Dando. “Literalmente, lo hicimos y ganamos como $ 10,000 en ese entonces o algo así, ¿$ 15,000? Lo hicimos una noche en Berlín como, ‘Lo que sea…’ Como nada. [El presidente de Atlantic Records] Danny Goldberg también lo hizo tragar a la gente. No sé. La combinación funcionó de alguna manera. Pero, hombre, no me gustó”.

Ahora disponible en varios formatos tanto en CD como en vinilo a través de Fire Records, una reedición especial del 30 aniversario del álbum presenta un libro de colección y cinco pistas nuevas que no estuvieron disponibles durante las reediciones anteriores (nueve pistas ahora están disponibles por primera vez en vinilo ), incluida una versión acústica de 1992 de «My Drug Buddy» con Juliana Hatfield.

No incluido en la reedición está uno de los intentos más infames de la banda para promocionar el disco, apareciendo en Late Night With David Letterman de NBC en 1992, una aparición televisada a nivel nacional en la que el presentador nocturno hizo una solicitud única de The Lemonheads.

“Muy bien, nuestros próximos invitados son The Lemonheads. Y, originalmente, iban a hacer su gran éxito, ‘Mrs. Robinson. Todos estaban listos para hacer eso. Y dije: ‘Eso es genial. Pero, ¿qué tal algo más del álbum? Y, en el último minuto, tuvieron la amabilidad de cambiarlo por mi sugerencia, que es ‘Es una vergüenza lo de Ray…’”, dijo Letterman, preparando la actuación. «¡Gracias por intervenir!» Se puede escuchar a Dando comentando fuera de cámara, desencadenando un intercambio un poco escueto que encuentra a Dando y Letterman intercambiando consejos de moda en medio de una serie de comentarios humorísticos.

«¡Si lo hicimos!» dijo Dando emocionado cuando se le preguntó si se tuvo una conversación con Letterman sobre la actuación antes de la grabación. “Sabes qué, eso fue algo personal entre David Letterman y Paul Simon, creo. Y me benefició de alguna manera”, continuó. “Espero que todos lo arreglaran, pero en ese entonces era como si lo estuvieran deteniendo. Ellos no querían que sucediera. Fue increíble”, recordó Dando sobre la oportunidad de interpretar una canción que escribió en lugar de una versión. “Básicamente, me gusta forzar una entrevista que fue genial. No forzado, simplemente sucedió. Dejaron el micrófono encendido por error, así que conseguí una palabra. Fue divertido.»

Hoy, después de 35 años que alguna vez fueron impensables, Dando tiene claro tanto su carrera como lo que aprendió sobre las presentaciones en vivo luego de dos años en los que se vio obligado a dejar las giras en medio de una pandemia.

“Es algo importante en lo que pensar, sí”, dijo el compositor cuando le preguntó si considera su legado. “Solo puedes hacer lo mejor que puedas, ¿sabes? Y tienes que seguir tu corazón. La vida es difícil”, dijo. “Es una lección de humildad recordar lo mágico que es tocar para la gente. Nunca había dejado de jugar durante tanto tiempo. Así que me tomó volver a eso y ha sido muy divertido. A medida que envejeces, extrañamente, es más divertido tocar rock and roll. Probablemente sea algo horrible estéticamente, pero se vuelve cada vez más divertido. Porque te das cuenta de lo que realmente es, es algo especial”.